¡Truenos!!! ¿Cómo rayos se producen?

Tormenta sobre Tempe, Estados Unidos (©jackdog2508)

“Crrrack- kaaaaaa-booooom” © Foto: jackdog2508

– Papá, hay tormenta. ¡Mira que rayo!
– Impresionante, ¿Eh?
– Me da miedo
– No hijo. No tengas miedo. Fíjate. Se está alejando. Aún no ha llegado el sonido del trueno y ya está tardando un rato
– ¿Por qué?
– Porque el sonido viaja más despacio que la luz
– ¡Ah!. … no… lo entiendo…¿el sonido viaja? ¿Y la luz? ¡a dónde viaja! y ¿ por qué suena el trueno?
–  ja, ja,ja,ja. – (condescendiente) -No te preocupes hijo, hala, a dormir.
– Pero…
– A dormir…

Y es entonces cuando el padre sale de puntillas de la habitación para ir a  buscar a la enciclopedia por qué rayos se producen los truenos, porque hasta ese preciso instante es una pregunta que nunca te habías planteado, ¿o si lo habías hecho?.

Se ha discutido mucho acerca de qué produce el sonido del trueno.  Muchos pueblos a lo largo de la historia le dieron una explicación teológica. Así es muy fácil atribuir el fenómeno del rayo y el consecuente trueno a uno o a varios Dioses. El hecho ha sido objeto de debate científico durante siglos. Aristóteles, cuatro siglos antes del nacimiento de Cristo, especulaba con que el sonido de los truenos podía ser causado por la colisión entre las nubes. Durante mucho tiempo se dio por válida su teoría. Pero, caramba, aquellas nubes deberían estar hechas de granito, por lo menos. No, no es un a teoría plausible.

En el siglo XX se consensuó una explicación que hasta ahora parece imbatible. El trueno se define como el sonido resultante de la onda de choque que se produce cuando un rayo o un relámpago calienta instantáneamente el aire hasta alcanzar una temperatura de entre 20.000 ºC y 30.000 ºC. Estas enormes temperaturas producen una expansión del aire circundante, que se ha calentado de repente, en todas direcciones (recuerda que el aire aumenta de volumen al calentarlo). Este aire se “enfría” -es un decir- hasta los 10.000 ºC, contrayéndose de nuevo. Este movimiento de contracción y expansión genera unas ondas de choque que son las responsables de generar el delicado ruido del trueno..

La velocidad con que se mueve el aire circundante en este movimiento de expansión y contracción, es superior a la velocidad del sonido. (La velocidad del sonido en el aire a una temperatura de 20 °C es de 343 m/s. o lo que e s lo mismo, 1234,8 km/h. Además, por cada grado centígrado que sube la temperatura, la velocidad del sonido aumenta en 0,6 m/s). Este movimiento brutal, en magnitudes, del aire, es lo que se denomina una onda de choque que recorre la atmósfera. El recorrido de esta onda de choque a velocidad superior a la del sonido no llega a superar los 10 metros. a partir de esa distancia, el sonido se comporta como un sonido común y viaja a las velocidad de 300 m/s. De este modo -y para calcular rápidamente la distancia a la que se haya el rayo- consideramos que existe un kilómetro por cada tres segundos de retardo existente entre el destello del rayo y la llegada del sonido del trueno consecuente a nuestros oídos.

Claro que el método casero para calcular la distancia al rayo quedaría en entredicho si se demuestra que la teoría correcta es la de aquellos que defienden que el sonido del trueno se desplaza no a través de las ondas de sonido, sino a través de las ondas de choque mencionadas. ello significaría que se estaría moviendo (el sonido) a una velocidad constante de entre 12-14 Km/s (una velocidad cuarenta veces mayor que la del sonido).

En cualquier caso, al niño le haremos olvidar el miedo a los rayos y los truenos mientras le traumatizamos con las farragosas explicaciones que en materia de física intentaremos darle, para finalmente convencerle de que se trata de Thor peleando con su díscolo hermano Loki. Nos ahorrará, al menos, un dolor de cabeza..

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